10 May 2014

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Lot 135

1958 Lister-Jaguar 'Knobbly' Prototype

  • Chassis no. BHL EE 101

Sold for €1.176.000

256 bhp, 3,785 cc DOHC inline six-cylinder Jaguar engine, four-speed manual synchromesh transmission, coil-spring front suspension with parallel equal-length wishbones, coil-spring rear suspension with de Dion tubular axle and four trailing arms, and Girling four-wheel disc brakes. Wheelbase: 2,305 mm

  • Recognised as the original Knobbly prototype
  • Purchased new by Briggs Cunningham
  • Campaigned by 1958 SCCA champion Walt Hansgen
  • Numerous 1st overall finishes
  • Featured in Autosport and Hemmings magazines
  • Sold with a spare, original, Momo-prepared 3.75-litre engine and FIA papers
  • The zenith of Lister dominance

Englishman Brian Lister used the facilities of his father’s Cambridge wrought iron shop, George Lister & Sons, as the basis for a career in race car engineering, which then blossomed into one in sports cars during the early 1950s. Starting with an MG platform in 1954, Lister soon graduated to two-litre Bristol engines, which he stuffed into low-weight chassis that were packaged with aerodynamic open-nosed bodywork. Famed racer Archie Scott-Brown drove one of these Lister-Bristols to 5th overall and 1st in class at Silverstone in 1954, where it stunned a field of Jaguar C-Types.

In 1957, customer Norman Hillwood insisted that Lister install a 3.4-litre Jaguar XK engine into his car. This marked the beginning of the engine-chassis mating that bore Lister his greatest acclaim. At the British Empire Trophy at Oulton Park on 6 April 1957, Scott-Brown’s Lister-Jaguar roared to a 1st overall finish, notably besting Roy Salvadori’s Aston Martin DBR1. Lister-Jaguars were well on their way to great success, but one more major innovation remained for the car’s legend to truly take hold, and that would lie in the forthcoming coachwork.

In February 1958, Lister introduced his latest model to the motoring press, which is the very car offered here. The new Lister-Jaguar exaggerated the prior car’s gently bulbous, Maserati-like wings, which now converged into a hugely sloping bonnet that cleverly masked the tall XK block. Just behind the engine compartment was a lowered cowl that reduced the windscreen’s overall profile, enabling the top of the glass (required to be a certain height by FIA rules) to peer just over the engine compartment and drastically reducing the car’s frontal profile and corresponding drag coefficient.

Unlike Lister’s previous cars, which were largely built in-house, the new model’s body panels were shaped under contract by Williams and Pritchard, and they were offered to customers in either aluminium or magnesium. Mechanical innovations to this model included inboard Girling disc brakes and a larger fuel tank. With the new Lister’s bulging, knoblike proportions, it was little wonder that the car quickly became nicknamed the “Knobbly”.

The success of Brian Lister’s designs had not gone unnoticed by famed American privateer Briggs Cunningham, who brought his technical director, Alfred Momo, with him to Lister’s shop in early 1958 and promptly ordered two cars that had already been earmarked for the Ecurie Ecosse (explaining this car’s chassis designation of “EE”). The car offered here, chassis number BHL EE 101, is the first of these cars, and it is, therefore, recognised as the bona fide Knobbly prototype.

BHL EE 101 was delivered in time for the 12 Hours of Sebring, which took place on 22 March 1958, and it, along with Cunningham’s other new Jaguar-powered Knobbly, was prepared for competition by Momo, with particular attention to the FIA-mandated three-litre displacement limit, which necessitated using a shortened-stroke version of the basic XK block. Both Listers and three D-Types entered at Sebring that day, but BHL EE 101 retired early due to piston failure, marking an unusual failure for a Jaguar racing engine. Future three-litre FIA races would be run with a bored version of Jag’s 2.4-litre block, which proved to be far more reliable.

In SCCA competition, however, Formula Libre class rules set no limit on displacement, and the wide-angle 3.8-litre engine from Jaguar’s successful D-Type was sourced and used in American races, as was as an experimental 3.75-litre Jaguar racing engine that was personally tuned by Momo. Following the disappointment at Sebring with Scott-Brown behind the wheel (which involved a dramatic incident with Olivier Gendebien’s Ferrari Testa Rossa), this car was mostly driven for the Cunningham Team by the famed Walt Hansgen, who piloted the car in dominating fashion to a 1958 SCCA Championship.

Hansgen’s impressive litany of wins began with a 1st overall at the President’s Cup in Marlboro, Maryland, on 20 April, after which Vice-President Richard Nixon personally awarded him the President’s Cup Trophy, as captured in a period photograph. First overall finishes continued at the Virginia International Raceway on 4 May, Cumberland on 18 May, Bridgehampton on 1 June, Lime Rock on 15 June, and Road America on 22 June. A number of 2nd overall and 1st in class finishes were also peppered throughout this period, which concluded with a resounding 1st overall at the season’s ultimate contest at the VIR on 5 October, securing Hansgen the 1958 Class C Modified Championship.

In 1959, Cunningham again fielded his two Lister Knobblies, also adding one of the new Costin-bodied Listers to the team. Unfortunately, the Knobbly’s ability to remain competitive against the evolving technology faded, particularly with the advent of Lance Reventlow’s Scarabs and the rear-engine Cooper-Monacos. Despite the inevitable, Hansgen and BHL EE 101 still managed to take 2nd overall at Montgomery on 9 August 1959. During the Knobbly’s use by the Cunningham Team, Momo revised the car’s front bonnet to a sweeping short-nose style, which was a modification that was often conducted by teams running Listers in order to negate the original design’s inherent front lift at high speed.

Cunningham retained possession of the Knobbly until well after he used it competitively, but he eventually sold it in the mid-1960s, to well-known collector Herb Wetanson, along with one of his Lightweight E-Type racers. Wetanson, essentially only interested in the E-Type, soon sold the Knobbly to British driver and dealer Chris Drake, who raced the car at historic events during the early 1970s. The Lister was then acquired by collector Roger Williams in the early 1980s, and it was finally treated to a thorough bout of sympathetic freshening.

This rare prototype Knobbly has more recently been owned by American collector Terry Larson, and it still benefits from its 1980s restoration, which included the refurbishment of many of Momo’s original preparations, such as the rear jacking points, the roll bar, and the oil tank cover, as well as the original 42-gallon fuel tank and rear bodywork. The car is currently fitted with a 3.8-litre D-Type racing engine, and it is still accompanied by the original Momo-tuned 3.75-litre Jaguar engine, as well as FIA papers.

As this muscular Lister-Jaguar Knobbly Prototype is an incredibly rare cornerstone of a racing legend, it will surely draw acclaim at major international concours d’elegance, and its history and provenance make it eligible for numerous high-profile historic racing events and Jaguar Club functions. BHL EE 101 boasts outstanding provenance, including first-hand associations with the great Briggs Cunningham and 1958 SCCA champion Walt Hansgen, and it would make an unparalleled addition to any collection of 1950s sports racers or road racing specials.

Moteur six-cylindres en ligne Jaguar, 3 785 cm3, 265 ch, deux ACT, boîte manuelle synchronisée quatre rapports, suspension avant par triangles parallèles et ressorts hélicoïdaux, suspension arrière avec essieu de Dion tubulaire, ressorts hélicoïdaux et quatre bras tirés, freins à disques Girling sur les quatre roues. Empattement: 2 305 mm.

  • Reconnu comme le prototype Knobbly d'origine
  • Acheté neuf par Briggs Cunningham
  • Piloté par le champion SCCA 1958 Walt Hansgen
  • Nombreuses victoires au classement general
  • Présenté dans les magazines Autosport et Hemmings
  • Vendu avec un moteur 3,75 litres d'origine de rechange, préparé par Momo, et des papiers FIA
  • Le summum de la domination Lister

L'Anglais Brian Lister utilisa l'atelier de forge de son père, George Lister & Sons à Cambridge, comme base pour une carrière tournée vers la conception de voitures de course, qui déboucha au début des années 1950 sur la réalisation de machines de sport. Commençant ses travaux en 1954 avec une plateforme MG, Lister évolua rapidement vers le moteur Bristol, l'installant dans un châssis léger habillé d'une carrosserie aérodynamique dotée d'une prise d'air avant. Au volant d'une de ces Lister-Bristol, le célèbre pilote Archie Scott-Brown signa une cinquième place au général et une victoire de catégorie à Silverstone en 1954, semant le désordre dans une meute de Jaguar Type C.

En 1957, Norman Hillwood, client de Lister, lui demanda d'installer dans sa voiture un moteur Jaguar 3,4 litres. Ce choix marqua le début de l'ensemble châssis-moteur qui allait apporter à Lister ses plus beaux succès. Au British Empire Trophy, à Oulton Park le 6 avril 1957, la Lister-Jaguar de Scott-Brown remporta une victoire éclatante, devant l'Aston Martin DBR1 de Roy Salvadori. Les Lister-Jaguar étaient en route vers le succès, mais une dernière innovation devait encore voir le jour pour que la légende de la voiture s'épanouisse complètement. Cette nouveauté, c'était la carrosserie spécifique.

En février 1958, Lister présenta à la presse son dernier modèle, qui est la voiture que nous présentons ici. La nouvelle Lister-Jaguar exagérait le galbe des ailes style Maserati qui convergeaient vers un capot doté d'un bossage abritant le haut moteur XK. Juste derrière le compartiment moteur se trouvait un décrochement qui permettait de réduire la surface du pare-brise (avec une hauteur imposée par le règlement FIA) : il dépassait à peine du capot et participait à une réduction importante de la surface frontale de la voiture et donc à une optimisation du coefficient aérodynamique.

Contrairement aux Lister précédentes, presque entièrement produites au sein de l'atelier du constructeur, les panneaux de carrosserie de la nouvelle voiture étaient fabriqués par Williams & Pritchard, et proposés aux clients soit en aluminium, soit en magnésium. Les innovations mécaniques comportaient des freins à disques Girling inboard et un réservoir d'essence plus gros. Avec les nouvelles proportions un peu bulbeuses de la voiture, il n'est guère étonnant qu'elle ait écopé rapidement du surnom de « Knobbly » (noueux).

Le succès des voitures conçues par Brian Lister n'avait pas échappé au patron d'écurie américain Briggs Cunningham, qui se rendit au début de l'année 1958 chez Lister avec son directeur technique Alfred Momo. Il prit rapidement commande de deux voitures qui étaient initialement prévues pour l'Ecurie Ecosse (ce qui explique le numéro de châssis « EE »). La voiture que nous proposons ici, n° de châssis BHL EE 101, est la première des deux et elle est donc considérée comme l'authentique prototype de Lister Knobbly.

BHL EE 101 a été livrée à temps pour les 12 Heures de Sebring, prévues le 22 mars 1958. Avec l'autre Knobbly à moteur Jaguar, celle-ci a été préparée pour la course par Momo, avec une attention particulière pour la limite de 3 litres de cylindrée prescrite par le règlement FIA, ce qui imposait l'utilisation d'une version à course plus courte du moteur XK. Les deux Lister et deux Type D étaient engagées à Sebring ce jour-là, mais BHL EE 101 fut contrainte à l'abandon à la suite d'un problème de piston, défaillance inhabituelle pour un moteur Jaguar de course. Pour les compétitions FIA 3 litres suivantes, c'est une version réalésée du bloc Jaguar 2,4 litres qui sera utilisée et qui se révèlera beaucoup plus fiable.

Mais en compétition SCCA, le règlement Formule Libre n'imposait aucune contrainte de cylindrée, et le 3,8 litres Jaguar wide angle utilisé avec succès sur la Type D était adopté pour les courses américaines, de même qu'un moteur Jaguar de course expérimental 3,75 litres, mis au point par Momo. A la suite de la déception de Sebring alors que Scott-Brown était au volant (et qui incluait un incident dramatique avec la Ferrari Testa Rossa d'Olivier Gendebien), cette voiture était ensuite confiée par l'équipe Cunningham au fameux Walt Hansgen. Son pilotage brillant lui permit de remporter le titre SCCA 1958 au volant de cette voiture.

L'impressionnante suite de victoires de Hansgen commença avec celle obtenue à la Presidents Cup, à Marlboro, Maryland, le 20 avril. C'est d'ailleurs le vice-président Richard Nixon qui lui remit personnellement le trophée de la Presidents Cup, comme en témoigne une photo d'époque. Les victoires se sont poursuivies au Virginia International Raceway le 4 mai, à Cumberland le 18 mai, Bridgehampton le 1er juin, Lime Rock le 15 juin, et Road America le 22 juin. Plusieurs deuxièmes places et victoires de catégories se sont glissées parmi ces victoires, la saison se concluant le 5 octobre par une dernière victoire au VIR, permettant à Hansgen de décrocher le titre 1958 en catégorie Class C Modified.

En 1959, Cunningham engageait à nouveau ses deux Lister Knobbly, ajoutant à l'équipe une nouvelle Lister carrossée par Costin. Malheureusement, la Knobbly n'était plus aussi compétitive en face des concurrentes à la technologie plus avancée, en particulier les nouvelles Scarab de Lance Reventlow et les Cooper-Monaco à moteur arrière. Malgré cette évolution inévitable, Hansgen and BHL EE 101 réussissaient tout de même à terminer deuxièmes à Montgomery, le 9 août 1959. Au cours de son utilisation par l'écurie Cunningham, Momo modifiait le capot avant de la Knobbly pour lui procurer un nez plus court, ce qui correspondait à une modification fréquemment apportée par les équipes faisant courir des Lister, pour neutraliser la tendance de la voiture se délester à haute vitesse.

Cunningham restait en possession de la Knobbly plusieurs années encore après ses saisons de course, mais il finissait par la céder au milieu des années 1960 au collectionneur bien connu Herb Wetanson, avec une de ses Jaguar Type E Lightweight de course. Wetanson, qui était intéressé surtout par la Type E, vendit rapidement la Knobbly au pilote et marchand anglais Chris Drake, qui l'engagea en courses historiques au début des années 1970. La Lister fut ensuite acquise par le collectionneur Roger Williams au début des années 1980. La voiture faisait alors l'objet d'une sérieuse remise en état.

Plus récemment, ce rare prototype Knobbly a appartenu au collectionneur américain Terry Larson. Il bénéficie encore de sa restauration des années 1980, qui avait inclut la remise en état de nombreuses préparations d'origine effectuées par Momo, comme les supports de crics arrière, l'arceau de sécurité, le couvercle de réservoir d'huile, le réservoir de carburant de 159 litres et la carrosserie arrière. La voiture est aujourd'hui équipée d'un moteur 3,8 litres compétition de Jaguar Type D, et elle est encore accompagnée du moteur Jaguar d'origine 3,75 litres mis au point par Momo. Elle comporte des papiers FIA.

Ce prototype Lister-Jaguar Knobbly à l'allure musclée représente la pierre angulaire d'une légende du sport automobile et, en tant que tel, il attirera sans aucun doute toute l'attention lors des concours d'élégance internationaux les plus importants. Par ailleurs, son origine et son palmarès lui ouvrent la porte d'événements historiques majeurs, et de rassemblements du Jaguar Club. BHL EE 101 présente un historique hors du commun, qui inclut une association avec le grand Briggs Cunningham et le champion SCCA 1958 Walt Hansgen, et constituera un apport sans égal à toute collection de voitures de sport-compétition des années 1950, ou de machines de course spéciales.

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